Heros d'occasion

Avis sur Sergent York

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Si un film tel que "Sergeant York" devait sortir aujourd'hui, nul doute qu'il fasse un tabac au box-office tant il fait vibrer les cordes patriotiques et humanistes. Alors bien sûr, il est facile de fustiger une œuvre qui n'a plus sa raison d'être aujourd'hui ; seulement un film éminemment propagandiste qui fait la part belle à l'homme plutôt qu'à la guerre, ça reste rare, même de nos jours.

Avant l'attaque de Pearl Harbor, les Ricains avaient besoin d'un grand film populaire pour se faire quelque peu à l'idée que la participation au conflit était "moralement" une bonne chose. Cela peut paraître désuet et naïf, mais il faut convaincre l'Américain de base en faisant appel à ses valeurs profondes, famille, patrie et religion ! L'histoire est toute trouvée ! Il s'agit d'adapter à l'écran l'une de ces fameuses "histoires vraies" qui plaisent tant aux masses populaires...  Alvin Cullum York est en quelque sorte le parfait héros moderne Américain. Simple provincial, objecteur de conscience a priori hostile au conflit, il réalise pourtant un incroyable fait d'armes en capturant à lui seul tout un bataillon de soldats Allemands. L'homme est bien sûr décoré, son courage est vanté aux quatre coins du pays et il est bien évidemment promulgué héros de la Nation. Son histoire est-elle authentique ou a-t-elle été enjolivée ? Si la question est légitime, Hollywood ne se la pose pas et se presse de mettre les petits plats dans les grands pour adapter l'histoire. Howard Hawks est chargé de la réalisation, le script est confié notamment à un John Huston qui vient de faire un tabac avec son "Faucon Maltais", on engage une pléiade d'acteur populaire (Ward Bond, Joan Leslie, Walter Brennan) et c'est bien sûr à la grande vedette de l'époque, Gary Cooper, à qui incombe la lourde tâche d'incarner au mieux le héros à l'écran. Tout cela donne un peu l'idée de l'ampleur du projet. Évidemment "Sergeant York" sera un succès et Cooper glanera même un Oscar au passage...

Le visionnage de "Sergeant York" aujourd'hui peut rapidement devenir insupportable si on fait abstraction du contexte ! Car le discours est incroyablement propagandiste, faisant l'éloge des valeurs religieuses, familiales et patriotiques qui font la culture de l'Américain moyen et qui le rendent digne d'incarner le "défenseur des libertés", une sorte de noble chevalier qui est tout désigné à aller casser du nazi. Tout cela est tellement lourd et daté que le film n'aurait aucun intérêt si le père Hawks n'y avait pas mis son nez. Le film est ainsi sauvé de la médiocrité en plaçant les valeurs humaines au cœur de l'histoire (courage, solidarité..) et en s'abstenant de vanter l'acte de guerre en lui-même ! Le conflit armé est d'ailleurs peu représenté à l'écran, l'essentiel du film s'attardant sur la vie et les motivations du personnage principal. Et même si le propos est profondément moralisateur, Hawks arrive à insuffler une certaine légèreté et un ton tragi-comique qui rendent la première partie pas désagréable à suivre. Longuette, mais désagréable.

On ne peut que saluer la prestation convaincante de Cooper qui donne à son personnage ce qu'il faut de légèreté et de nonchalance pour le rendre attachant. Avec lui, la figure du héros est celle d'un homme ordinaire, un peu naïf, qui fera de grandes choses presque malgré lui. Une représentation de la figure héroïque qui a sans doute influencé Tom Hanks pour "Forrest Gump" ! Les deux acteurs gagneront d'ailleurs un Oscar pour leurs rôles respectifs ... Comme quoi, les use et coutumes du petit monde hollywoodien n'ont pas beaucoup changé avec le temps !

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