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Avis sur The Banner Saga sur PC

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Version PC

[en cours de ré-écriture]

The Banner Saga est un jeu vraiment à part. Déjà, par son développement : du financement participatif (dont l'objectif a été atteint en moins de 48h !) et une équipe au départ composée de seulement 3 personnes. Mais Banner Saga est aussi et surtout atypique dans l'expérience qu'il propose. J'ai personnellement eu du mal à le cerner, au début.

Banner Saga, c'est quoi ?

  • Marche. Vous regardez votre groupe avancer dans des décors nordiques sublimes. Le temps défile, les vivres s'amenuisent, et les effectifs et le moral des troupes fluctuent.
  • Histoire. Des événements aléatoires ou prévus par le scénario apparaissent, en exploration mais aussi dans les villages, sous forme de cadre de texte ou de scène de discussion champ/contre-champ entre les personnages. Vous avez souvent des décisions à prendre, qui influenceront le scénario, votre caravane, et même le sort de certains personnages.
  • Combat. Selon vos choix, ou par les impératifs scénaristiques, vous aurez des combats à gérer, au tour-par-tour, sur un "plateau" souvent carré, composés de cases.
  • Gestion de la caravane. En arrivant dans des villages, ou en établissant un campement, vous avez la possibilité de gérer et améliorer vos héros, de vous reposer (-vivres +1 jour +moral -blessure), d'acheter des vivres ou des objets (au marché d'un village), ou de vous entraîner (au camp d'un village).

Sur le papier, ça semble très complet et plutôt intéressant, surtout ajouté à l'ambiance et à la direction artistique absolument géniales. Ce n'est plus difficile techniquement de faire des jeux 2D aussi beau aujourd'hui (avec les illustrations animées de base, tout le monde peut re-créer les scènes de marche en 10min, sur Construct 2 par exemple). Mais il faut reconnaître que trop peu de jeux sont à ce point travaillés, originaux et maîtrisés dans le domaine artistique. (Lien Images du 1, Lien Images du 3, Lien Vidéo, Lien GIF d'ambiance, Lien lol)

Malheureusement, au-delà de cet aspect artistique, toutes ces mécaniques ne suffisent pas à rendre l'expérience intéressante. C'est simple : jouez aux 15 premières minutes, et vous savez ce qui vous attend pour les 10~15 prochaines heures. Il y a bien sûr des nuances, dans la gestion des événements, de votre caravane, des héros, des combats… Mais on a quand même sévèrement l'impression de faire toujours pareil.

Banner Saga face à la concurrence

J'ai pu comparer Banner Saga à plusieurs autres jeux. Comme Mount & Blade ou les RPG japonais, dans la phase passive d'exploration du monde, où on suit du regard notre petit personnage, parfois interrompu par un événement aléatoire. Ou aux jeux TellTale, avec la prise de décisions qui impactent plus ou moins le scénario et nos personnages. Ou alors Final Fantasy XIII, pour sa boucle de gameplay linéaire "j'avance, dialogue, j'avance, ressources, j'avance, combat, dialogue, j'avance…". Ou Invisible Inc, Duelyst, ou Dofus pour le système de combat tactique sur cases. Mais aussi à ces jeux d'aventure mobiles minimalistes techniquement, misant tout sur de subtiles interactions et/ou un univers aguicheur, comme Reigns ou d'autres dont le nom m'échappe.

Seulement voilà : le système de combat n'est pas aussi intéressant que FFXIII ou Invisible Inc. Les possibilités pas aussi nombreuses que Mount & Blade. La composante RPG pas aussi profonde qu'un pur RPG à la Dofus. La narration, la mise en scène ou le scénario pas aussi rythmés et variés qu'un jeu TellTale ou FFXIII. Et le game-flow n'est pas aussi bien géré qu'un Reigns.

Alors Banner Saga, c'est quoi ?

Je me suis alors demandé dans quelle catégorie combat ce Banner Saga. S'il a été autant apprécié, ce n'est peut-être pas par sa comparaison avec tous ces titres. J'en ai tiré la conclusion qu'on peut voir ce jeu sous plusieurs angles :

  • comme une Bande Dessinée.

Le jeu raconte une histoire, avec beaucoup de dialogues et des paysages grandioses, mais toujours de façon très statique, quasi-immobile et très étirée (imaginez une BD de 100p étalée sur 15h…). Pour briller dans ce genre, il aurait fallu des cadrages plus intéressants, et plus variés que l'éternel champ/contre-champ. Et plus d'animations, et des bruitages, et éventuellement des doublages vocaux. Quitte à le rapprocher du film interactif, ce vers quoi on le sent tendre parfois, même s'il ne propose aucune (!) cinématique animée.

Et je trouve ça d'autant plus dommage quand je vois le résultat (assez génial) que donne le comics Watchmen en version animée.

  • comme un roman graphique.

Mais l'histoire n'est pas spécialement bien écrite. Plusieurs fois je me suis dit "euh il s'est passé quoi ?", parce que le texte n'était pas très clair ou l'info trop vite expédiée ou trop cryptique. À signaler aussi les gros problèmes de traduction FR, qui transforment parfois totalement le sens d'une phrase. Tout le long du jeu j'ai régulièrement du switcher entre VO et VF pour bien (ou mieux...) comprendre.

En termes vidéoludiques, on parlerait d'ailleurs de Visual Novel : et c'est intéressant parce que 1/ je ne m'attendais pas à ça ici et 2/ je n'avais jamais joué à un Visual Novel.

  • comme un RPG.

Mais les options de gestion de perso sont très limitées (on gagne de la renommée, qu'on peut dépenser pour acheter puis équiper des objets ou pour monter d'un niveau un héros (une fois qu'il a tué X ennemis), ce qui permet d'améliorer 2 de ses stats et de rendre sa compétence unique plus puissante). Et le système de combat est trop basique à mon goût. Et la difficulté pas toujours bien gérée. Un bon positionnement initial, et c'est "finger in the nose", un mauvais et c'est l'échec en quelques tours (pour moi, l'échec c'est quand plusieurs héros sont blessés, obligeant à aller se reposer au camp, donc perdre du temps et des ressources). Ou le fait que certaines stats soient invisibles (l'aggro, l'esquive) ou que le bestiaire soit particulièrement limité. Je suis donc passé en mode facile pour les dernières heures de jeu, parce que je ne me sentais pas suffisamment intéressé et impliqué dans ce système de combat, malgré quelques bonnes idées (barre de santé = barre de puissance), la nécessité d'équilibrer nos achats (vivres, objets) et améliorations (héros), et des animations particulièrement soignées.

  • Ou alors comme un jeu d'aventure.

Mais le rythme est excessivement lent, on a la sensation de faire toujours pareil et que l'histoire est étirée en longueur, manquant cruellement d'impact et d'epicness. Ou le fait que la musique ou les bruitages soit beaucoup (!!!) trop discrets voire complètement absents (comme dans pas mal de scène de dialogue, ou en combat d'entraînement, ou dans la vue Village…). Ce qui est dommage puisque l'OST (d'Austin Wintory, coucou Journey !) est de bonne facture. Pas exceptionnelle, mais tout à fait dans l'esprit du jeu et son ambiance Viking / Apocalyptique. (Extrait 1, Extrait 2, Extrait 3, Extrait 4)

Idem pour les vues Villages ou de dialogue : toujours les mêmes poses et look des personnages, toujours la même image de fond, toujours la même vue Village (à quelques exceptions près, liées au scénario). Ou encore ces choix cornéliens aux conséquences imprévisibles, ces twists brutaux, ou simplement le passage d'un groupe à l'autre de héros, qui tentent de dynamiser artificiellement la narration, mais s'avèrent finalement frustrants et peu cohérents. Ou le fait que pas mal de personnages se ressemblent et soient durs à différencier/mémoriser. Tout ça fait qu'on ne se sent jamais vraiment plongé dans l'histoire.

Et je pourrais citer aussi tout un tas de petits ou gros problèmes, comme les chargements un peu trop présents, des soucis de lisibilité ou des options d'ergonomie absentes : impossible de faire "recommencer un combat" (même en entraînement), ni "sauvegarder" (il y a une sauvegarde auto très régulière. Cela nous fait parfois refaire 30~60sec déjà faites si on a quitté au milieu d'un événement, rien de grave. Mais le système veut nous empêcher de revenir juste avant une mauvaise décision, à moins de se retaper 1~2h de jeu... non merci), pas d'historique ou de codex sur le scénario et les personnages (alors que justement le scénario nous dit qu'un perso tisse la bannière racontant notre épopée), l'impossibilité d'accéder aux infos de ses héros en Marche, etc.

Comme souvent, je me suis fait cette réflexion : "est-ce que ce ne serait pas génial d'avoir le même jeu dans l'univers du Seigneur des Anneaux ?". Au début, c'était une idée plutôt attrayante : le concept de fuite en avant, de marche, de combat, de gros focus sur l'histoire… Ce format semble taillé pour cet univers que j'adore.

Mais au fil de ma partie, je me suis rendu compte que ce n'était pas une question d'univers, et que même avec le SDA, cette lenteur, cette répétitivité et ce manque de profondeur ne seraient pas compensés. Mais sur le principe, un Visual Novel / RPG du Seigneur des Anneaux, ce serait le pied ! Peut-être dans le style de Thronebreaker, qui sort dans quelques jours, et que j'attends un peu très beaucoup :3

Conclusion

Malgré tous ces griefs, malgré cette lassitude, malgré l'envie de vite en finir dans les dernières heures, et malgré mon intérêt personnel (pour l'instant et a priori) assez limité pour le genre des Visual Novel, j'ai quand même apprécié cette aventure. C'est un "Livre dont vous êtes le héros" plan-plan mélangé à un Tactical RPG-light, mais les personnages sont attachants et la direction artistique est géniale. Je suis donc un peu triste de quitter cet univers. Mais il parait (d'après Gamekult) que le 2e volet est encore moins rythmé... ce qui finit de me convaincre de m'en tenir (pour l'instant ?) à ce premier volet.

Et puis j'ai beaucoup de sympathie pour ces développeurs : on sent la passion et la bonne volonté dans ce projet. Malheureusement, leur budget modeste les a surement contraint à se limiter en termes d'animations, de contenu, de profondeur, les obligeant même à découper cette saga en 3 volets et à en étirer chaque partie pour en faire un jeu complet et justifier son prix.

Cette sympathie m'empêche donc de mal le noter, et puis le jeu est loin d'être mauvais. Ce n'est peut-être juste pas mon genre après tout. Surement que plein de joueurs trouveront leur compte dans ce titre. Personnellement, je serais peut-être plus intéressé par un roman (graphique) classique. Je me demande aussi si y jouer sur support mobile n'aurait pas changé mon rapport au jeu : pour moi le PC, c'est pour des aventures ambitieuses, et le mobile plutôt pour des expériences qu'on picore de temps en temps. Peut-être la meilleure façon de savourer ce Banner Saga (à condition d'ajouter un codex pour se rappeler où on en est alors) ?

Notes :

  • Il existe justement des romans ou mini-romans officiels sur le lore du jeu, si ce dernier vous intéresse plus que le jeu en lui-même. Il y a aussi un mode multijoueur free-to-play (d'après les commentaires Steam, c'est déséquilibré, dépeuplé et pay-to-win) et un mode Survival pour le 3e volet, avec des vagues d'ennemis de plus en plus puissantes. Et il y a même un fan qui a fait une novelisation du jeu du script du jeu. Et un jeu de plateau aussi (toujours plus ! :P)
  • Attention où vous laissez traîner vos yeux sur la page d'accueil du site : spoiler du twist de fin de cet épisode dans les captures d'écran ! C'est pas du bien joué ça, Mr Stoic Studio :P
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